雖然表面活性劑種類繁多,功能各異,但是其分子結構具有一個共同特征,即它們都是由親水基團和親油基團(或者疏水基團)組成,親水基團能與水分子相結合 使表面活性劑溶于水中,也可以說表面活性劑的水溶性主要取決于分子結構中親水基團的數目、強度以及連接位置,同時也決定于親水基團和親油基團在分子結構中 的比例。

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對于表面活性劑分子,常見的親水基團主要包括羧酸基、磺酸基、硫酸酯基、羥基、醚基、氨基、聚氧乙烯基等。親油基團能夠使喪向活性劑溶解于油脂 中,常見的親油基團主要包括直鏈或含有支鏈的脂肪族烷基(如十二烷基、十八烷基)、芳基(如苯基,萘基)以及烷基芳基(如丁基萘、十二烷基苯)等。

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正是由于表面話性劑具有兩親性(親水性和親油性)結構特征,所以才能夠改變物質表面(或界面)的活性,從而產生一此實用特性。比如,表面活性劑能夠同時 溶解于水和油中或通過它的“架橋”作用使油水混合,從而起到乳化作用、去污作用和濕潤作用。此外,表面活性劑還可以促進固體顆粒的分離和粉碎,并使之均勻 地分散于液體之中;還可以使空氣分散在液體中形成泡沫并保持穩定而不破裂。